El reciclaje molecular de PMMA avanza hacia su escala comercial en 2023

PRIMERAS MATERIAS

El reciclaje molecular de PMMA avanza hacia su escala comercial en 2023

El proceso permite reciclar PMMA coloreado, extruido, fundido, posindutrial y posconsumo.

24 de mayo del 2022

El reciclaje molecular de polimetilmetacrilato (PMMA) continúa mejorando gracias a la colaboración que mantienen MITSUBISHI CHEMICAL y AGILYX. Las pruebas ya han confirmado que es viable una escala industrial de la tecnología para reciclar residuos de PMMA coloreados, transparentes, extruidos, fundidos y tanto posindustriales como posconsumo.

“Hemos completado pruebas de refinamiento para probar la pureza del producto final. El proceso de purificación ha resultado tan eficiente en la eliminación de contaminantes que el resultado ha sido MMA reciclado con la misma pureza que el MMA virgen”, ha informado MITSUBISHI CHEMICAL. “Es un resultado muy positivo. Al comienzo de este proyecto nos propusimos el ambicioso objetivo de producir MMA circular a partir del reciclaje de residuos de PMMA con el mismo nivel de pureza que el MMA virgen. Gracias al trabajo de nuestro equipo de proyecto y nuestros socios, lo hemos logrado con éxito. Ahora, estamos terminando de perfeccionar la tecnología para implementarla en la que será la primera planta de escala comercial en Europa”, ha avanzado el responsable de Economía Circular en MITSUBISHI CHEMICAL, David Smith.

El PMMA puede reciclarse mecánicamente, pero suelen aparecer fallos en muchas de las piezas terminadas.

El resultado es MMA reciclado con la misma pureza que el virgen

El PMMA se caracteriza por su gran cantidad de aplicaciones. Tanto su mecanización como el moldeo son sencillos y se trata de un material estable a la radiación ultra-violeta que además tiene una excelente transparencia. MITSUBISHI CHEMICAL ha establecido una cadena de valor que permite a los fabricantes de productos hechos con PMMA recuperarlos y reciclarlos. Esta cadena suministra productos acrílicos totalmente reciclados a los consumidores finales. La firma japonesa planea que la innovadora tecnología con la que trabajan en su asociación con AGILYX sea una realidad a nivel comercial en 2023.

El proyecto también avanza en la coordinación con todas las partes interesadas (clientes de PMMA y MMA, fabricantes, distribuidores y recicladores) para conseguir establecer una cadena de valor adecuada y eficiente para todos los agentes implicados. “Sabemos por nuestros clientes que existe una gran demanda de PMMA reciclado, sobre todo derivada de la creciente preocupación de la sociedad por el medioambiente”, ha declarado el director general de MITSUBISHI CHEMICAL EMEA SBU, Phil Bailey.

La tecnología se aplicará en una primera planta comercial que estará en Europa

La tecnología mediante la que logran despolimerizar los residuos de PMMA demostró en 2021 su viabilidad a gran escala. Los ensayos se realizaron en las instalaciones de AGILYX en Tigard (Oregón, EE.UU.). Estas pruebas analizaron los efectos que tenía el uso de distintas temperaturas durante el proceso, hasta encontrar cuáles son las condiciones óptimas para la pirólisis de PMMA. El MMA crudo obtenido durante estas pruebas se procesó en una planta piloto de MITSUBISHI CHEMICAL en Wilton (Inglaterra) y ha sido utilizado tanto para el desarrollo interno del producto como para la validar la tecnología de purificación que se utilizará.

El PMMA se caracteriza por su gran cantidad de aplicaciones. Tanto su mecanización como el moldeo son sencillos y se trata de un material estable a la radiación ultra-violeta que además tiene una excelente transparencia.

“El reciclaje mecánico muele el acrílico hasta convertirlo en gránulos de los que se puede hacer nuevo acrílico. El inconveniente es que esto solo puede hacerse unas pocas veces antes de que el polímero se descomponga y la calidad del material se degrade. Por el contrario, el reciclaje molecular procesa el acrílico en una unidad de pirolisis, una unidad a alta temperatura que separa el material en sus partes constituyentes. Esto produce MMA crudo que después, a través de un proceso de refinación que elimina cualquier impureza, se convierte en MMA reciclado de la más alta calidad”, ha explicado David Smith, quien destaca que el proceso es una solución verdaderamente circular, ya que la calidad del material nunca se ve comprometida.

El directivo también señala la diferencia entre el reciclaje químico y el reciclaje molecular. “El reciclaje químico se usa a menudo para describir el proceso en el que los plásticos se convierten en aceite para usarlo como combustible. Esto no es un proceso completamente circular. Pero con el reciclaje molecular, no hay límite en la cantidad de veces que puede reciclarse el PMMA”. En el marco de la colaboración que mantienen MITSUBISHI CHEMICAL y AGILYX, se están estableciendo acuerdos con empresas europeas de gestión de residuos para encontrar los socios adecuados y encontrar las mejores formas de recolectar el acrílico al final de su vida útil.

Con el reciclaje molecular, no hay límite en la cantidad de veces que puede reciclarse PMMA
Se están cerrando acuerdos con empresas europeas de gestión de residuos para encontrar las mejores formas de recolectar el acrílico al final de su vida útil.

También desarrollan MMA sostenible fabricado con materias primas procedentes de plantas

Según han explicado a Plasturgia Sostenible fuentes del sector del PMMA en España, el material “puede ser molido y reutilizado” ya que “al ser termoplástico se funde nuevamente al aplicarle calor”. Sin embargo, las mismas fuentes han reconocido que con “excesiva frecuencia suelen aparecer fallos en muchas de las piezas terminadas” que se fabrican con PMMA reciclado. “Dependiendo de los requerimientos de calidad del producto a fabricar, puede utilizarse PMMA reciclado mezclado con material virgen, pero aún así son comunes la aparición de defectos en el producto final”. Actualmente, uno de los métodos mas utilizados para la valorización de desechos de PMMA es la pirolisis, mediante la que se logra obtener el monómero. “También pueden fabricarse placas mediante compresión con el material reciclado o adhesivos con el uso de solventes”.

Más allá de la colaboración que mantiene con AGILYX, MITSUBISHI CHEMICAL está desarrollando lo que ha denominado como MMA sostenible. Se trata de una tecnología de fabricación de MMA que utiliza materiales derivados de plantas. La empresa ha comenzado a diseñar una planta piloto para la producción de su MMA sostenible. “Las materias primas derivadas de plantas permitirán la producción de MMA utilizando un 100% de carbono de origen biológico. La planta piloto se pondrá en funcionamiento en 2023, tras demostrar la viabilidad de la tecnología. El objetivo es implementarla en las plantas existentes a escala comercial en 2026”, han manifestado desde MITSUBISHI CHEMICAL.

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